Astronomía

Dado que Proxima Centauri orbita a las otras dos estrellas Alfa Centauri, ¿eventualmente estará más lejos de nosotros que ellos?

Dado que Proxima Centauri orbita a las otras dos estrellas Alfa Centauri, ¿eventualmente estará más lejos de nosotros que ellos?


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Y, de ser así, ¿tendremos que cambiar su nombre a Distal Centauri ;-)?

Por supuesto, su período orbital alrededor de los otros dos es de unos 550.000 años terrestres, así que tenemos algo de tiempo ...


En unos 26.000 años, Proxima Centauri ya no será la estrella más cercana. En cambio, Alpha Centauri AB será el más cercano, pero solo durante unos ~ 7000 años, pronto reemplazado por Ross 248 durante 10000 años y Gliese 445 durante 6000 años. Entonces, Alpha Centauri seguirá siendo la estrella más cercana durante otros ~ 28000 años, y luego se convertirá brevemente en Ross 128. Consulte el diagrama a continuación (procedente de Wikipedia).

Corríjame si me equivoco y siéntase libre de editar mi respuesta si necesita mejorar.


Proxima Centauri

Coordenadas: 14 h 29 m 42,9487 s, −62 ° 40 ′ 46,141 ″

Proxima Centauri es una pequeña estrella de baja masa ubicada a 4.2465 años luz (1.3020 pc) del Sol en la constelación austral de Centaurus. Su nombre en latín significa "la [estrella] más cercana de Centauro". Este objeto fue descubierto en 1915 por Robert Innes y es la estrella conocida más cercana al Sol. Con una magnitud aparente inactiva de 11,13, es demasiado débil para ser visto a simple vista. Proxima Centauri es un miembro del sistema estelar Alpha Centauri, siendo identificado como componente Alpha Centauri C, y está 2,18 ° al suroeste del par Alpha Centauri AB. Actualmente se encuentra a 12.950 AU (0,2 ly) de AB, que orbita con un período de aproximadamente 550.000 años.

Proxima Centauri es una estrella enana roja con una masa de aproximadamente el 12,5% de la masa del Sol (M ), y una densidad media de unas 33 veces la del Sol. Debido a la proximidad de Proxima Centauri a la Tierra, su diámetro angular se puede medir directamente. Su diámetro real es aproximadamente una séptima parte (14%) del diámetro del Sol. Aunque tiene una luminosidad promedio muy baja, Proxima Centauri es una estrella de llamarada que experimenta aumentos dramáticos de brillo al azar debido a la actividad magnética. El campo magnético de la estrella se crea por convección en todo el cuerpo estelar, y la actividad de la llamarada resultante genera una emisión total de rayos X similar a la producida por el Sol. La completa mezcla interna de su combustible por convección a través de su núcleo, y la tasa de producción de energía relativamente baja de Proxima, significan que será una estrella de secuencia principal durante otros cuatro billones de años.

Proxima Centauri tiene dos exoplanetas confirmados: Proxima Centauri by Proxima Centauri c. Proxima Centauri b orbita la estrella a una distancia de aproximadamente 0,05 UA (7,5 millones de km) con un período orbital de aproximadamente 11,2 días terrestres. Su masa estimada es al menos 1,17 veces la de la Tierra. [18] Proxima b está orbitando dentro de la zona habitable de Proxima Centauri, el rango donde las temperaturas son adecuadas para que exista agua líquida en su superficie, pero debido a que Proxima Centauri es una enana roja y una estrella fulgurante, su habitabilidad está en disputa. Una super-Tierra, Proxima Centauri c, orbita aproximadamente a 1,5 AU (220 millones de km) de distancia cada 1900 d (5,2 años). [19] [20] Se detectó una débil señal adicional en una búsqueda de exoplanetas de 2019 utilizando datos de velocidad radial, con un período de 5,15 días. Las posibles explicaciones de la señal incluyen exoplanetas no descubiertos o ruido estadístico. [18] [nb 3]

Una señal de radio anómala aparentemente originada en Proxima o sus alrededores fue detectada a mediados de 2019 por Breakthrough Listen utilizando el radiotelescopio Parkes. [22]


¡Los astrónomos descubren un nuevo planeta que orbita la estrella más cercana al Sol!

Antes de entrar en detalles, permítanme resumir lo que sabemos:

El planeta, llamado Proxima Centauri bo simplemente Proxima b (los exoplanetas reciben el nombre de su estrella más una letra minúscula en orden de descubrimiento, comenzando con "b"), orbita Proxima cada 11,2 días. Tiene una masa de no menos de 1,3 veces la de la Tierra, por lo que si es de roca y metal como la Tierra, solo es un poco más grande. Está a solo 7,3 millones de kilómetros de la estrella, un lote ¡Más cerca que la distancia de la Tierra al Sol de 150 millones de kilómetros! —pero Próxima es tan débil y frío que recibe alrededor de dos tercios de la cantidad de luz y calor que recibe la Tierra. Eso significa que está en la zona habitable de Proxima: es posible (más o menos) que exista agua líquida en su superficie.

¿Mencioné wow? Porque guau.

El Observatorio Europeo Austral armó un buen video sobre el descubrimiento:

Aquí hay una historia de fondo y es genial. Proxima Centauri tiene solo 0,14 veces el diámetro del Sol y 0,12 veces su masa. Su temperatura superficial es mucho más baja, por lo que es fría y roja, lo que llamamos una enana roja. Orbita una estrella binaria llamada Alpha Centauri, formada por dos estrellas más similares al Sol (por lo que todo el sistema es una estrella trinaria). Proxima está bastante lejos del par, alrededor de 0,1 años luz más o menos (un billón de kilómetros), unas 200 veces más lejos que la distancia de Neptuno al Sol. Así que está casi solo en el espacio, apenas vinculado al binario.

El binario Alpha Centauri es fácilmente visible desde el hemisferio sur de la Tierra, aunque parece una estrella a una distancia de aproximadamente 4,3 años luz, y se encuentran entre las estrellas más brillantes del cielo. Proxima, aunque está más cerca de nosotros, es tan intrínsecamente tenue que necesitas un buen par de binoculares para verlo.

Debido a que es la estrella más cercana al Sol, los astrónomos la han examinado durante décadas para ver si hay alguna evidencia de un planeta. Ha habido falsas alarmas a lo largo de los años, todas eventualmente demostradas como errores.

Pero esta vez parece muy real. La diferencia es la calidad de los datos, porque nuestra tecnología y técnicas han mejorado enormemente recientemente. Usando dos cámaras diferentes en dos telescopios diferentes, los astrónomos dividieron la luz de Proxima en un espectro que muestra muchos colores individuales. Buscaron cambios sutiles y periódicos en el espectro que se deberían a un planeta que orbita la estrella. A medida que el planeta se moviera, tiraría de la estrella Proxima haría un pequeño círculo mientras el planeta se agrandaba. Esto crea un desplazamiento Doppler en el espectro, que en principio se puede medir.

Cuanto más rápido orbita el planeta, mayor es el cambio y, por lo general, más fácil de detectar. El movimiento que Proxima b imparte a su estrella es muy pequeño, solo uno o dos metros por segundo. * Eso es muy difícil de detectar.

Pero la vista de las cámaras era nítida y la capacidad de los astrónomos para detectar la señal era mayor. Al usar otros telescopios para observar la estrella, pudieron tener en cuenta cualquier cambio en el brillo de la estrella que podría hacerse pasar por un planeta, confundiendo los resultados. Al final, la señal del movimiento del planeta salió con bastante claridad. Tengo que admitir que me parece bastante sólido.

Eso es importante para mí: hace unos años se anunció un planeta en órbita alrededor de una de las estrellas de Alpha Centauri, lo cual fue una gran noticia. Pero más tarde se descubrió que era una señal falsa y, en realidad, no se vio ningún planeta. Los descubrimientos de planetas se retraen de vez en cuando, especialmente aquellos en los que la señal es débil. En este caso cuando escuché la noticia estaba bastante escéptico, pero después de leer el periódico me parece bien. Estoy satisfecho de que el planeta sea real.

Sin embargo, hay algunas advertencias. Por un lado, no podemos conocer la verdadera masa del planeta. Si vemos la órbita de canto, entonces tiene una masa de 1,3 veces la Tierra. Pero si la órbita se inclina, la masa tiene que ser mayor para hacer que la estrella se tambalee como se observa, y si la órbita se inclina 45 °, digamos, la masa del planeta tiene que ser un 40 por ciento más grande. Si se inclina más, el planeta tiene que ser aún más masivo.

No estamos seguros de la forma de la órbita. Puede ser elíptica (los aficionados a los exoplanetas notan que la excentricidad no es más de 0,35), o puede ser circular. Pero de cualquier manera, es a la distancia correcta de Proxima que, dadas las suposiciones razonables sobre la composición del planeta, podría tener agua líquida en su superficie. Este cálculo tiene un lote de advertencias: su temperatura sin atmósfera probablemente sería de alrededor de -40 ° C, pero la temperatura promedio de la Tierra sin el efecto invernadero es de solo -15 °. Así que sí, frío, pero si tiene suficiente CO2 u otros gases de efecto invernadero en el aire (suponiendo que incluso posee aire!), podría ser clemente allí.

Si es así, eso lo convierte no solo en el exoplaneta más cercano conocido, sino en el más cercano. potencialmente habitable uno conocido.

Esta obra de arte muestra qué tan grande se ve Proxima Cen en el cielo desde su planeta en comparación con cómo se ve el Sol desde la Tierra. Aunque Próxima es físicamente mucho más pequeño que nuestro Sol, el planeta está tan cerca que la estrella parece enorme. Crédito: ESO / G. Coleman

Eso sí, no sabemos nada de su composición, ni siquiera de su tamaño. Puede ser completamente inhabitable o puede ser el Edén. No hay forma de saberlo. Así que tenga cuidado aquí: es probable que sea de la TierraTalla, pero no sabemos si es la Tierracomo.

De cualquier manera, está a más de 40 billones de kilómetros de distancia, por lo que no iremos allí pronto. La nave espacial más rápida que hayamos lanzado jamás tardaría varias decenas de miles de años en llegar allí. No empaques tu ropa interior todavía.

Aún así, esto es tremendamente emocionante. Solo hemos sabido con certeza acerca de la existencia de exoplanetas (mundos que orbitan soles alienígenas) desde 1992. Los primeros encontrados fueron orbitando una estrella muerta, un púlsar. El primer planeta que orbitaba una estrella similar al Sol no se encontró hasta 1995, y en las siguientes dos décadas construimos telescopios dedicados a buscarlos y, a día de hoy, conocemos más de 3.000 mundos nuevos y extraños.

Muchos son del tamaño de la Tierra y menos posiblemente similares a la Tierra. Aún así, podemos hacer estimaciones de que hay miles de millones de planetas del tamaño de la Tierra en la galaxia.

Y ahora sabemos que es posible que el más cercano sea, a escala cósmica, justo al lado de la puerta.

La gente dice que es una maldición vivir una época interesante. Pero con la ciencia, no lo es. Su increíble.


Planeta Alpha Centauri reconsiderado

Encontrar un mundo habitable alrededor de cualquiera de las tres estrellas Alfa Centauri sería enorme. Si el más cercano de todos los sistemas estelares ofreciera un objetivo azul y verde con una atmósfera que mostrara biofirmas, el interés en encontrar una manera de llegar allí sería intenso. Atraiga al público en general y hay una buena posibilidad de que aumenten los niveles de financiación para la investigación de exoplanetas, así como la miríada de problemas relacionados con las tecnologías del espacio profundo. Los planetas Alfa Centauri son un gran problema.

El problema es que aún tenemos que confirmar uno. Proxima Centauri sigue bajo escrutinio, pero lo mejor que podemos hacer en este momento es descartar ciertas configuraciones. Parece poco probable, según el trabajo de Michael Endl (UT-Austin) y Martin Kürster (Max-Planck-Institut für Astronomie), que cualquier planeta con masa de Neptuno o superior exista dentro de 1 AU de la estrella. Además, no se han detectado "super-Tierras" en órbitas con un período de menos de 100 días. Esto no descarta planetas alrededor de Proxima, pero si están allí, hasta ahora no los vemos.

Imagen: El sistema estelar Alpha Centauri, que consiste en la enana roja Proxima Centauri y las dos estrellas brillantes que forman una binaria cercana, Centauri A y B. Crédito: NASA.

Centauri B, la estrella de clase K muy cerca de Centauri A de clase G, estuvo en las noticias hace unos años con el anuncio de Centauri Bb, un mundo candidato anunciado por los cazadores de planetas suizos. Este es un trabajo de velocidad radial basado en datos recopilados por el espectrómetro HARPS (Buscador planetario de velocidad radial de alta precisión) en el telescopio de 3.6 metros del Observatorio Europeo Austral en La Silla, Chile. La señal que Xavier Dumusque y su equipo sacaron de los datos fue de 0,5 metros por segundo, una buena captura si se confirma.

Lo que pensamos que teníamos en Centauri Bb era una masa un poco por encima de la de la Tierra y una órbita de escasos 3,24 días. Como el primer planeta con ampollas detectado alrededor de una de las estrellas Centauri, sería un hallazgo significativo incluso si está muy lejos del mundo templado que sustenta la vida que nos gustaría descubrir más adelante. El supuesto Centauri Bb apoyó la idea de que podría haber otros planetas allí, y sabemos desde el trabajo de Paul Wiegert y Matt Holman en la década de 1990 que las órbitas sostenibles de zonas habitables son posibles alrededor de las dos estrellas primarias Alpha Centauri.

Pero Centauri Bb ha sido controvertido desde que Artie Hatzes (Observatorio Estatal de Turingia, Alemania), utilizando diferentes estrategias de procesamiento de datos, miró los mismos datos y encontró una señal que consideró demasiado ruidosa, lo que indica que lo que podría ser un planeta también podría ser actividad estelar en Centauri B mismo. El equipo de Debra Fischer en el Observatorio Interamericano Cerro Tololo también ha estado estudiando Centauri Bb utilizando el espectrómetro CHIRON, pero no ha podido confirmarlo. Y aunque una búsqueda de tránsito utilizando el telescopio espacial Hubble encontró una curva de luz prometedora (sobre la cual hablaremos en un momento), no pudo confirmar Centauri Bb.

Imagen: De las tres estrellas de Alpha Centauri, la más tenue, Proxima Centauri, es en realidad la estrella más cercana a la Tierra. Las dos estrellas brillantes, Alpha Centauri A y B forman un sistema binario cercano, están separadas solo por 23 veces la distancia entre la Tierra y el Sol. Esto es ligeramente mayor que la distancia entre Urano y el Sol. El sistema Alpha Centauri no es visible desde gran parte del hemisferio norte. La imagen de arriba muestra este sistema estelar y otros objetos cercanos a él en el cielo. Crédito / copyright: Akira Fujii / David Malin Images.

Ahora tenemos un nuevo artículo de Vinesh Rajpaul (Universidad de Oxford) y colegas que hace que Centauri Bb parezca más improbable que nunca. Rajpaul elogia el trabajo minucioso de Xavier Dumusque y el equipo del Observatorio de Ginebra, pero señala que sus intentos de filtrar la actividad estelar de sus datos evidentemente impulsaron otras señales periódicas que no tenían nada que ver con un planeta. La señal surge del muestreo de tiempo, o "función de ventana", de los datos.

Lo que queda atrás es lo que el periódico llama "el" fantasma "de una señal" que estuvo presente todo el tiempo. El documento sostiene que cuando se muestrea una señal en momentos discretos (y el equipo de Dumusque tuvo que usar el instrumento La Silla solo cuando no estaba reservado de otra manera), se pueden imponer periodicidades a la señal. Rajpaul pudo simular una estrella sin planetas, generando datos sintéticos de los cuales emergió exactamente la misma señal planetaria de 3.24 días. El problema es particularmente agudo cuando se trabaja con "señales" planetarias tan débiles como estas. Del periódico:

El conjunto de datos de D12 [es decir, los datos recopilados por Dumusque y su equipo] era particularmente patológico porque la función de ventana contenía periodicidades que coincidían con el período de rotación estelar de α Cen B, y su primer armónico cuando se filtraron estas señales, la importancia de la señal de 3,24 d se reforzó preferentemente.

Todo esto será bastante útil si nos ayuda a perfeccionar nuestras técnicas para identificar planetas pequeños. Rajpaul propone que su equipo lleve a cabo un nuevo estudio de las señales espúreas pero coherentes que pueden surgir de conjuntos de datos ruidosos que deberían ayudarnos a aprender cómo mitigar el problema:

Aludimos a una serie de otras pruebas que creemos que vale la pena realizar al considerar la confiabilidad de las detecciones de planetas a partir de señales ruidosas y muestreadas discretamente. Estos incluyen usar el mismo modelo utilizado para detectar el planeta en lugar de ajustar datos sintéticos sin planetas (con propiedades de covarianza realistas y muestreo de tiempo idéntico a los datos reales), y verificar si el 'planeta' todavía se detecta comparando la fuerza de la señal planetaria con señales keplerianas similares inyectadas en las observaciones originales realizando comparaciones de modelos bayesianos entre modelos planetarios y no planetarios y verificando qué tan robusta es la señal planetaria para los puntos de datos que se eliminan de las observaciones.

Xavier Dumusque elogia al equipo de Rajpaul en esta historia en National Geographic, diciendo: "Este es un trabajo realmente bueno ... No estamos 100 por ciento seguros, pero probablemente el planeta no esté allí". Vamos a sacar mucho provecho de esta investigación a pesar de que perdamos Centauri Bb.

Pero volvamos a ese estudio de tránsito HST dirigido por Brice-Olivier Demory (Universidad de Cambridge). Mencioné que no pudo detectar ningún tránsito de Centauri Bb, lo que ciertamente encaja con lo que acabamos de ver, pero había una curva de luz interesante que sugería un posible planeta diferente, este en una órbita que podría oscilar entre 12 y 20 días. Si este planeta existe, la confirmación de la velocidad radial sería aún más desafiante que para Centauri Bb. Su señal, como señala Andrew LePage en El descubrimiento de Alpha Centauri Bb: Tres años después, sería solo la mitad de la de Centauri Bb.

El trabajo de LePage en Drew ex Machina es definitivo y ha dedicado mucha atención a Alpha Centauri. Aquí explica por qué ese segundo "planeta" va a ser tan difícil de detectar:

Desafortunadamente, con una órbita tan pobremente restringida, se necesitarán tres semanas de monitoreo fotométrico casi continuo de α Centauri B para confirmar esta hipótesis. El HST está demasiado ocupado para dar cabida a una búsqueda dedicada de esta longitud y ningún otro telescopio espacial disponible actualmente es capaz de realizar las observaciones necesarias. Además, dado que se esperaría que la firma de velocidad radial para este planeta sea tal vez la mitad de la de α Centauri Bb, este método tiene pocas probabilidades de proporcionar una confirmación independiente de este avistamiento en el corto plazo. Una vez más, tendremos que esperar unos años más para que estén disponibles nuevos telescopios, como la misión TESS (Transiting Exoplanet Survey Satellite) de la NASA o el CHEOPS (Characterizing Exoplanets Satellite) de la ESA, que están programados para su lanzamiento en 2017 y pueden ser capaces de hacerlo. de hacer las observaciones necesarias de un objetivo tan brillante.

Alpha Centauri es frustrante en muchos sentidos porque cabría esperar que el sistema estelar más cercano haya revelado más de sus secretos a estas alturas. Sin embargo, uno de los problemas, y uno enorme, es que la separación angular (vista desde la Tierra) de las estrellas primarias Centauri ha ido disminuyendo a medida que se mueven a través de sus órbitas. No será hasta diciembre de este año que alcanzarán la separación mínima vista desde la Tierra. Tendremos que darle un poco de tiempo a Alpha Centauri, en otras palabras, antes de que podamos esperar obtener datos sobre otros mundos posibles alrededor de Centauri B.

Imagen (haga clic para agrandar): Órbitas aparentes y verdaderas de Alpha Centauri. La componente A se mantiene estacionaria y se muestra el movimiento orbital relativo de la componente B. La órbita aparente (elipse delgada) es la forma de la órbita vista por un observador en la Tierra. La verdadera órbita es la forma de la órbita vista perpendicular al plano del movimiento orbital. Según la velocidad radial en función del tiempo [10], la separación radial de A y B a lo largo de la línea de visión había alcanzado un máximo en 2007 con B detrás de A. La órbita se divide aquí en 80 puntos, cada paso se refiere a un paso de tiempo de aprox. 0,99888 años o 364,84 días. Crédito: Wikimedia Commons.

El artículo de Rajpaul es Rajpaul, Aigrain & # 038 Roberts, "Ghost in the time series: no planet for Alpha Cen B", aceptado para su publicación en Avisos mensuales de la Royal Astronomical Society (preimpresión). El artículo de Hatzes es "Detección de velocidad radial de planetas de masa terrestre en presencia de ruido de actividad: el caso de α Centauri Bb", El diario astrofísico, Vol. 770, No. 2, (2013) (preimpresión).

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Si esto es cierto, significa que no sabemos qué tipo de órbita tendría un exoplaneta Alpha Cen. ¿Podemos suponer que cualquier planeta de este tipo estaría influenciado por la gravedad de sus estrellas? Esto diría si podríamos esperar datos en tránsito en algún momento o recurrir a algún otro método de detección.


Los científicos están desarrollando un SAIL impulsado por láser que afirman que podría permitirnos llegar a Alpha Centauri

Es nuestro sistema estelar más cercano y ofrece quizás la mejor oportunidad de encontrar vida extraterrestre, pero llegar a Alpha Centauri con la tecnología actual llevaría miles de años.

La buena noticia es que los científicos pueden haber encontrado una manera de llegar allí en el espacio de la vida humana.

Se trata de una vela impulsada por láser que, según afirman, podría algún día permitirnos viajar 24 billones de millas y llegar a nuestro vecino estelar más cercano en 20 años.

Concepto: Los científicos están desarrollando una vela impulsada por láser (que se muestra en la impresión de un artista y # 8217) que, según afirman, podría permitirnos viajar 24 billones de millas hasta Alpha Centauri en 20 años.

Este gráfico muestra cómo la vela impulsada por láser se lanzaría desde la Tierra para Alpha Centauri

¿QUÉ ES ALPHA CENTAURI Y CÓMO PODEMOS LLEGAR?

El sistema estelar Alpha Centauri está a 24 billones de millas (4,37 años luz) de distancia.

Con la nave espacial más rápida de hoy en día, se necesitarían miles de años para llegar allí.

Breakthrough Starshot tiene como objetivo establecer si una nanocraft de escala de gramo, en una vela empujada por un haz de luz, puede volar mil veces más rápido.

Los astrónomos estiman que existe una posibilidad razonable de que exista un planeta similar a la Tierra en las & # 8216 zonas habitables & # 8217 de Alpha Centauri & # 8217s sistema de tres estrellas.

El nuevo tipo de sistema de propulsión de naves espaciales ha sido diseñado por científicos de la Universidad Nacional de Australia (ANU) como parte de una iniciativa internacional con el objetivo de explorar los mundos que rodean Alpha Centauri.

El proyecto Breakthrough Starshot exige el diseño de una nave espacial ultraligera, que actúa como una vela ligera, para viajar con una velocidad sin precedentes al sistema de estrellas triples a 4,37 años luz de distancia.

Si bien esa es una gran distancia en términos terrestres, está tres veces más cerca que la siguiente estrella similar al Sol más cercana.

El concepto vería sondas lanzadas al espacio por el sistema de propulsión láser.

La luz para impulsar la vela provendría de la superficie de la Tierra, con millones de láseres uniendo fuerzas para iluminar la vela y empujarla hacia su viaje interestelar.

& # 8216Para cubrir las vastas distancias entre Alpha Centauri y nuestro propio sistema solar, debemos pensar fuera de la caja y forjar una nueva forma de viajes espaciales interestelares & # 8217, dijo el Dr. Chathura Bandutunga, autor principal del estudio.

& # 8216Una vez en su camino, la vela volará por el vacío del espacio durante 20 años antes de llegar a su destino. Durante su sobrevuelo de Alpha Centauri, registrará imágenes y mediciones científicas que transmitirá a la Tierra. & # 8217

Alpha Centauri se encuentra a 4.37 años luz de distancia y es el hogar de tres estrellas: Centauri A, Centauri B y Proxima Centauri. Se muestra la impresión de un artista del sistema estelar más cercano a nosotros

En la imagen, una representación no a escala de qué tan lejos está Proxima B de la Tierra en comparación con la Voyager 1, el objeto más lejano creado por el hombre que fue lanzado en 1977

Sin embargo, un obstáculo potencial es la gran escala de láseres necesarios para enviar las sondas en su camino, así como para que actúen como uno solo.

& # 8216 El programa Breakthrough Starshot estima que la potencia óptica total requerida es de aproximadamente 100 GW, aproximadamente 100 veces la capacidad de la batería más grande del mundo en la actualidad, & # 8217, & # 8217, dijo el Dr. Robert Ward, de la Escuela de Investigación de Física de ANU.

& # 8216 Para lograr esto, estimamos que el número de láseres necesarios es de aproximadamente 100 millones. & # 8217

Proxima b: el exoplaneta más cercano a la Tierra

Proxima b es el exoplaneta más cercano a la Tierra y el planeta más cercano a la estrella Proxima Centauri.

Orbita dentro de la zona habitable de la estrella & # 8211, pero como Proxima Centauri es una enana roja y mucho más pequeña que el Sol, esta zona está muy cerca de la estrella.

Proxima b orbita su estrella cada 11,2 días terrestres y tiene una masa de aproximadamente 1,2 veces la de la Tierra.

El mundo rocoso está sujeto a vientos solares 2.000 veces los experimentados en la Tierra desde el Sol.

Si bien está dentro de una zona donde podría formarse agua líquida, estos vientos estelares hacen que sea poco probable que la vida evolucione.

El planeta fue descubierto en agosto de 2016 y probablemente esté bloqueado por las mareas.

Por estos motivos, a pesar de encontrarse en la zona habitable, no se ha establecido su habitabilidad real.

Los estudios han sugerido que el planeta podría tener océanos superficiales y una atmósfera delgada, pero eso no ha sido confirmado.

Los astrónomos no sabrán si tiene agua o atmósfera hasta que se pueda ver en tránsito frente a su estrella, lo que aún no ha sucedido.

Si hay agua y atmósfera, incluso con la radiación extensa, es posible que se haya desarrollado vida en el planeta.

Los científicos esperan que el telescopio espacial James Webb, # 8211, que se pondrá en funcionamiento en noviembre de este año, # 8211, pueda detectar la atmósfera de Proxima Centauri b.

También hay una misión teórica de enviar una sonda al planeta en 2069 para buscar biofirmas.

Para orquestar el espectáculo, el diseño de ANU requiere un satélite Beacon, un láser guía colocado en la órbita de la Tierra que actúa como conductor para unir todos los láseres.

El Dr. Bandutunga dijo que, al igual que la eventual vela ligera, la investigación está al comienzo de un largo viaje.

& # 8216Mientras confiamos en nuestro diseño, la prueba está en el pudín & # 8217, dijo.

& # 8216 El siguiente paso es comenzar a probar algunos de los componentes básicos en un entorno de laboratorio controlado. Esto incluye los conceptos para combinar arreglos pequeños para hacer arreglos más grandes y los algoritmos de corrección atmosférica.

& # 8216 El trabajo realizado en ANU fue ver si esta idea podría funcionar. El objetivo era encontrar soluciones listas para usar, simularlas y determinar si eran físicamente posibles. & # 8217

En 2017, la NASA reveló que había comenzado a planificar una misión a Alpha Centauri, con la esperanza de despegar en el centenario de la misión Apolo 11, en 2069.

Actualmente, solo dos naves espaciales creadas por humanos han abandonado nuestro sistema solar: la Voyager 1, que se lanzó hace 40 años y actualmente viaja a unas 38.000 millas por hora, y su nave gemela Voyager 2.

La Voyager 2 se lanzó 16 días antes que la Voyager 1 en 1977, pero esta última fue la primera en llegar al espacio interestelar en 2012 debido a su trayectoria más rápida. Su gemelo abandonó nuestro sistema solar seis años después.

Alpha Centauri es el hogar de tres estrellas: Centauri A, Centauri B y Proxima Centauri.

En diciembre del año pasado, los astrónomos revelaron que estaban & # 8216 cuidadosamente investigando & # 8217 una misteriosa señal de radio de Proxima Centauri, una estrella enana roja en el sistema Alpha Centauri.

Proxima Centauri está a 4,2 años luz de la Tierra y tiene dos planetas confirmados, un gigante gaseoso similar a Júpiter y un mundo rocoso llamado Proxima b en la zona habitable.

La señal fue detectada por el radiotelescopio Parkes en Australia en abril o mayo de 2020 y, a diferencia de las ráfagas de radio anteriores, no se ha atribuido a ninguna fuente terrestre o creada por humanos cercana a la Tierra.

Es probable que esta señal tenga una explicación natural, pero eso no ha impedido que los astrónomos cazadores de alienígenas escuchen más de cerca de lo que normalmente lo harían.

Investigadores del Breakthrough Listen Project, una iniciativa de £ 70 millones para encontrar vida extraterrestre a través de radiotelescopios, dijeron que era una de las señales de radio más emocionantes desde la señal & # 8216WOW! & # 8217 en 1977 que llevó a muchos a especular que se originó a partir de un civilización alienígena distante.

El estudio de ANU se publicó en el Journal of the Optical Society of America B.

AVANCE ESTRELLA

El proyecto implica el despliegue de miles de pequeñas naves espaciales para viajar a nuestro sistema estelar más cercano y enviar imágenes.

Si tiene éxito, los científicos podrían determinar si Alpha Centauri, un sistema estelar a unos 40 billones de kilómetros de distancia, contiene un planeta similar a la Tierra.

El truco: podría llevar años desarrollar el proyecto, denominado Breakthrough Starshot, y no hay garantía de que funcione.

Los pequeños vehículos de propulsión ligera llevarán equipos como cámaras y equipos de comunicación.

Se trata de un proyector de luz con base en tierra que empuja nanoaves ultraligeras (sondas espaciales en miniatura conectadas a velas de luz) a velocidades de hasta 160 millones de kilómetros por hora.

Tal sistema permitiría que una misión de sobrevuelo llegara a Alpha Centauri en poco más de 20 años desde su lanzamiento.

Breakthrough Starshot tiene como objetivo demostrar una prueba de concepto para nanocrafts ultrarrápidos impulsados ​​por luz y sentar las bases para un primer lanzamiento a Alpha Centauri dentro de la próxima generación. En el camino, el proyecto podría generar importantes beneficios complementarios para la astronomía, incluida la exploración del sistema solar y la detección de asteroides que cruzan la Tierra.

Los científicos esperan que los vehículos, conocidos como nanocraft, eventualmente vuelen a un 20 por ciento de la velocidad de la luz.

& # 8216La cosa se vería como el chip de su teléfono celular con esta vela ligera y vaporosa muy fina, & # 8217 dijo Nasa & # 8217s Pete Worden

& # 8216 Sería algo así como 10, 12 pies de ancho. & # 8217

Él prevé enviar una nave espacial convencional más grande que contenga miles de nanocraft en órbita, y luego lanzar la nanocraft.

Si llegan al sistema estelar y logran tomar fotografías, se necesitarían unos cuatro años más para transmitirlas.


New Horizons está tan lejos de la Tierra que nos muestra cómo las estrellas se ven diferentes allí

En julio de 2015, la nave espacial New Horizons hizo historia cuando se convirtió en el primer explorador robótico en realizar un sobrevuelo de Plutón. Esto fue seguido por otra primicia, cuando la misión de la NASA realizó el primer sobrevuelo de un objeto del cinturón de Kuiper (KBO) el 31 de diciembre de 2018, que desde entonces se ha llamado Arrokoth.

Ahora, en el borde del Sistema Solar, New Horizons todavía ofrece algunas vistas innovadoras del cosmos.

Por ejemplo, aquí en la Tierra estamos acostumbrados a pensar que las posiciones de las estrellas son "fijas". En cierto sentido, lo son, ya que sus posiciones y movimientos son relativamente uniformes cuando se ven desde nuestra perspectiva.

Pero un experimento reciente realizado por el equipo de New Horizons muestra cómo las estrellas familiares como Proxima Centauri y Wolf 359 (dos de las estrellas más cercanas de nuestros vecinos) se ven diferentes cuando se ven desde el borde del Sistema Solar.

El cambio visto en Proxima Centauri (izquierda) y Wolf 359 (derecha). (NASA / JHUAPL)

Ubicada en la constelación de Leo, Wolf 359 es una estrella de tipo M (enana roja) que se encuentra aproximadamente a 7,9 años luz de la Tierra. Se puede encontrar cerca del mismo camino que sigue el Sol a través del cielo (la eclíptica), pero solo se puede ver con un telescopio.

Y si eres un Trekkie, es posible que reconozcas el nombre ya que fue donde tuvo lugar la gran batalla con los Borg (¡no actúes como si no lo supieras!)

/> Mediciones de paralaje realizadas con la nave espacial New Horizons. (NASA)

Proxima Centauri, por otro lado, probablemente no necesite presentación. Pero para aquellos que no estén familiarizados, esta estrella enana roja es parte del sistema de estrellas triples Alpha Centauri y la estrella más cercana a nuestro Sol (ubicada a 4,24 años luz de distancia).

Es aquí donde se descubrió en 2016 el planeta más cercano más allá del Sistema Solar (¡y el planeta potencialmente habitable más cercano!), Un mundo rocoso (también conocido como la Tierra) conocido como Proxima b.

Junto a Barnard's Star y un puñado de enanas marrones, estos dos sistemas estelares son nuestros vecinos estelares más cercanos. Cuando New Horizons tomó imágenes de estas estrellas a una distancia de aproximadamente 7 mil millones de kilómetros (4,3 mil millones de millas 46,76 AU) de la Tierra, sus posiciones parecían bastante diferentes a las que estamos acostumbrados.

Es por esta razón que el equipo de New Horizons decidió aprovechar la oportunidad para realizar mediciones de paralaje.

Esta técnica consiste en medir las posiciones relativas de las estrellas desde dos ubicaciones diferentes para detectar cualquier posible desplazamiento con respecto a objetos más distantes. For almost two centuries, astronomers have used this technique to measure the distance to nearby stars.

Traditionally, astronomers have relied on Earth's own orbital motion to determine these distances. Since Earth's orbit is about 300 million km (186 million miles) in diameter, its vantage point changes considerably in the course of a year.

But with greater distances and Earth's orbit as a 'baseline', astronomers can conduct greater parallax measurements. Given its current distance from Earth, the New Horizons mission team and NASA have decided to do this very thing, and invited the public to participate.

Tod Lauer, an astronomer and researcher from the National Science Foundation's National Optical-Infrared Astronomy Research Laboratory (NOIRLab), is also a member of the New Horizons science team. As he told Universe Today via email:

"New Horizons is leaving behind the familiar skies of home. The pattern of stars it sees becoming more alien with each passing year. We will not do scientific parallaxes this way. The benefit for us is mainly in understanding how we see the Universe around us, and how with leaving the Earth the perspectives change."

As part of this parallax program, images of Proxima Centauri and Wolf 359 were taken on April 22nd and April 23rd (respectively) by the New Horizons spacecraft.

These were then combined with companion images of the two stars taken from Earth on the same days with the help of observatory staff and citizen astronomers. The result of all this was a record-setting parallax measurement that yielded 3D images of the stars.

This included astronomers from the Las Cumbre Observatory, who operated a remote telescope at the Siding Spring Observatory in Australia. Astronomers John Kielkopf and Karen Collins – from the University of Louisville and the Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics (CfA), respectively – also took images using a remote telescope at Mt. Lemmon Observatory in Arizona.

The shift in Wolf's position when our perspective changes. (NASA/JHUAPL)

"The professional and amateur astronomy communities had been waiting to try this, and were very excited to make a little space exploration history," said Lauer, in a recent JHUAPL statement . "The images collected on Earth when New Horizons was observing Proxima Centauri and Wolf 359 really exceeded my expectations."

In addition to the images shown above, which were recently released by The Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory (JHUAPL), the full collection of images (including the 3D ones) is also available for download on the mission website. For those who don't have access to 3D glasses, the images are posed side-by-side for stereo and cross-eyed stereo viewing. Just follow the directions to see the effect.

To create the 3D images, Dr. Lauer was joined by John Spencer – the Deputy Project Scientist for the New Horizons' mission from the SwRI – and science team collaborator Brian May.

Fans of the legendary rock band Queen ought to instantly recognize this name, given that he was the band's lead guitarist. However, May is also an astrophysicist and stereo imaging enthusiast, so his talents played a big role in this experiment. As he explained:

"It could be argued that in astro-stereoscopy – 3D images of astronomical objects – NASA's New Horizons team already leads the field, having delivered astounding stereoscopic images of both Pluto and the remote Kuiper Belt object Arrokoth.

But the latest New Horizons stereoscopic experiment breaks all records. These photographs of Proxima Centauri and Wolf 359 – stars that are well-known to amateur astronomers and science fiction aficionados alike – employ the largest distance between viewpoints ever achieved in 180 years of stereoscopy!"

Another impressive accomplishment to come from all this is the implications it has for stellar navigation. Throughout history, navigators have used measurements of the stars to establish their position on Earth.

Examples include ancient Polynesian sailors who guided their boats by the stars to settle all across the South Pacific. In more modern times, Arab and European sailors relied on astrolabes and sextants to chart their course.

In the near future, interstellar navigators could use the technique New Horizons just demonstrated to establish their position in the galaxy. Currently, spacecraft rely on NASA's Deep Space Network to provide radio tracking, which is far more accurate. Nevertheless, using the stars (particularly pulsars) to navigate through space could be the preferred method for exploring the galaxy in the future.

Alan Stern, New Horizons' Principal Investigator at the Southwest Research Institute (SwRI), lauded the missions latest accomplishments:

"It's fair to say that New Horizons is looking at an alien sky, unlike what we see from Earth. And that has allowed us to do something that had never been accomplished before – to see the nearest stars visibly displaced on the sky from the positions we see them on Earth."

As of 14 June 2020, the New Horizons mission has been in space for a total of about 5,230 days – 14 years, 4 months, and change – and travelled over 46 times the distance between the Earth and the Sun (46.61 AU).

Only a handful of missions in the history of space exploration have been farther, those being the Pioneer 10 and 11, and the Voyager 1 and 2 missions which are currently (or eventually will be) in interstellar space.

In time, they will be joined by New Horizons, which promises to reveal a great deal more about the cosmos and our Solar System in the meantime!

This article was originally published by Universe Today. Read the original article.


Astronomers Announce Proxima Centauri's Second Planet, And It's Perfect For Direct Imaging

This artist’s impression shows a super-Earth world that orbits a star that's redder and dimmer than . [+] our own. If Proxima c is real and has the properties we presently infer, it could become the smallest and closest world to ever have its image directly taken.

Of all the stars in the Universe, the closest one to our own Solar System is Proxima Centauri: a red dwarf star just 4.2 light-years away. Smaller, dimmer and fainter than our own Sun, this star has all the wrong characteristics to support life on any of the planets that might orbit it. Despite observing this star for more than a century, no transits — where an intervening planet periodically blocks a portion of the parent star's light — have ever been seen.

But that doesn't mean there aren't planets orbiting it it just means we need to use a different technique to find them. In 2016, scientists announced the discovery of Proxima b, a 1.3 Earth mass planet that revolves around Proxima Centauri every 11 days. With an additional four years of data, a new team has come forward to announce a second planet, Proxima c, weighing about 6 Earth masses and taking around 5 years to complete an orbit. It's the first super-Earth ever found this close to us, and might become the first one of all to ever be directly imaged. Here's the story of Proxima c.

This diagram shows the changing brightness of the ultra cool dwarf star TRAPPIST-1 over a period of . [+] 20 days in September and October 2016 as measured by NASA’s Spitzer Space Telescope and many other telescopes on the ground. On many occasions the brightness of the star drops for a short period and then returns to normal. These events, called transits, are due to one or more of the star’s seven planets passing in front of the star and blocking some of its light. The lower part of the diagram shows which of the system’s planets are responsible for the transits.

Every star in the Universe that we know of has a few properties that are roughly constant over time. All stars vary in brightness, but only slightly most stars have a uniform average brightness. When a planet or other object passes in front of the star relative to our line-of-sight, however, that planet temporarily blocks a fraction of the star's light, causing it to dim by a specific amount in a regular, periodic fashion.

Unfortunately, most planets aren't fortuitously aligned like this with respect to our perspective, and Proxima Centauri's planets are no exception. We do not observe transits coming from Proxima Centauri's planets. But even though this is the most successful way we have of finding planets around other stars, as exemplified by NASA's Kepler and TESS missions, there's another, more general method that has the potential to find and characterize exoplanets whether they transit or not: the stellar wobble method.

As a planet orbits its parent star, both the star and planet will orbit in ellipses around their . [+] mutual center of mass. Along our line-of-sight, the star will appear to move in an oscillatory fashion: moving towards us (and having its light blueshift) followed by it moving away from us (and seeing a corresponding redshift). This method, in 1995, yielded us the first exoplanet orbiting a Sun-like star.

© Johan Jarnestad/The Royal Swedish Academy Of Sciences

As each planet orbits its parent star, the star's gravity pulls the planet into an elliptical orbit, exerting a gravitational force and causing the planet's motion to change over time. But for every action, there's an equal and opposite reaction, and so the planet also tugs on the star, causing it to change its motion in response. As the planets orbit their parent stars, the star's motion wobbles, and the motion along our line-of-sight — known as the star's radial velocity — varies dependent on the mass and orbital period of each planet.

You can't observe the motion of the star directly, but you can infer it by observing its spectral lines over time. Every star contains spectral lines, which correspond to the elements present in the outermost layers of the star: absorption lines at the frequencies where elements get excited by the star's light and emission lines where electrons de-excite in atoms, causing the emission of their own light. As the star's motion changes, the spectral lines redshift and blueshift by detectable, important amounts.

Every element in the Universe has its own unique set of atomic transitions that are allowed, . [+] corresponding to a particular set of spectral lines. We can observe these lines in the spectra of stars, and how these lines change over time can give us an indication of the induced radial velocities caused by orbiting planets.

Wikimedia Commons user Georg Wiora (Dr. Schorsch)

Because we can only measure the magnitude of the spectral line shifts, we have to use that to infer the mass and period of the planet without knowing how the orbit is tilted with respect to the line of sight. We can get good data for the period, but we can only infer a minimum mass (a lower limit) for the planet we cannot determine whether it's more massive and tilted at a more severe angle with respect to our line-of-sight.

In 2016, the data on Proxima Centauri's spectral lines, which stretched back more than a decade at that point, became good enough for scientists to extract a small exoplanetary signal, corresponding to a 1.3 Earth mass planet with a period of just 11 days: Proxima b. First tentatively announced in April of 2019 but now with enough evidence to warrant publication in a major journal, Proxima c appears to be more massive at 5.8 Earth masses, but has an orbital period of 5.2 years. Data from two independent ESO telescope instruments — the High Accuracy Radial Velocity Planet Searcher (HARPS) and Ultraviolet and Visual Echelle Spectrograph (UVES) — have now been combined, with all signs pointing to the existence of a second, super-Earth sized planet.

A portion of the digitized sky survey with the nearest star to our Sun, Proxima Centauri, shown in . [+] red in the center. This is the nearest star to Earth, located just over 4.2 light-years away.

David Malin, UK Schmidt Telescope, DSS, AAO

Proxima Centauri itself is an interesting star that's very different from our own. It's extraordinarily small, dim, and faint by solar standards, possessing just:

  • 15% of the Sun's radial size,
  • 12% of the Sun's mass,
  • 0.17% of the Sun's total luminosity,
  • 0.005% of the Sun's visual luminosity (most of the light is infrared),

all of which are typical of the lowest-mass stars of all. Proxima Centauri also exhibits very large and frequent solar flares, and is the smallest member of the trinary star system that also contains Alpha Centauri A and B. Planets that are too large, too massive, or too distant have already been ruled out by a combination of measurements and our gravitational understanding, only planets below about the mass of Saturn could exist within the equivalent orbit of Pluto.

The exoplanet Proxima b, as shown in this artist's illustration, is thought to be inhospitable to . [+] life due to the atmosphere-stripping behavior of its star. It should be an 'eyeball' world, where one side always roasts in the Sun and the other side always remains frozen.

When Proxima b was discovered, it set off a firestorm of speculation, as it's potentially the right mass to be rocky and at the right distance from its star to have temperatures similar to our own planet Earth. Immediately, people began speculating about the existence of liquid water on its surface, a possible Earth-like atmosphere, and even the possibility of life on this world.

Unfortunately, those speculations are almost certainly too optimistic for what nature can provide. At its close distance of just 7.5 million kilometers to Proxima Centauri — a mere 5% of the Earth-Sun distance — any thin, Earth-like atmosphere would have been stripped away long ago by Proxima Centauri's flares. Without an atmosphere, there can be no liquid water, and the tidal forces will have locked one face of Proxima b to its parent star. While the day side always roasts, the night side is eternally frozen Proxima b is thoroughly uninhabitable.

All inner planets in a red dwarf system will be tidally locked, with one side always facing the star . [+] and one always facing away, but with a ring of potential Earth-like habitability (assuming the right atmospheric conditions) between the night and day sides. Proxima b is too close to have an atmosphere, but Proxima c, with its greater distance and mass, is practically guaranteed to have a very thick one.

Because it doesn't transit its parent star, yet orbits so close to it, our prospects for imaging Proxima b in the foreseeable future are also exceedingly dim. If the planet were both larger and more distant from its parent star, however, it's possible that a next-generation telescope — equipped with either a coronagraph or even a starshade — could block the light from Proxima Centauri and take direct images of this exoplanet itself.

So far, we've only ever directly imaged planets that are at least many hundreds of times the mass of Earth and that revolve well beyond the orbit of Mars in our Solar System: the largest and most well-separated planets. It's a spectacular achievement that we've been able to directly image planets at all, but to improve upon our current limits will require technology that far surpasses what's available today.

In this illustration of the Proxima Centauri system, the inner world, known as Proxima b, orbits . [+] while being small, atmosphere-less, tidally locked, and rocky, while Proxima c much farther out is gaseous, possibly contains rings or other features, and has a thick, cold atmosphere of hydrogen and helium. Alpha Centauri A and B are shown shining brightly in the background, located less than 0.2 light-years away from this system.

However, that's exactly what future observatories like the James Webb Space Telescope and the future 30-meter class telescopes like GMTO and ELT promise to deliver: the capability of viewing super-Earths that are well-enough separated in space from their parent star.

That's what truly makes this announcement of Proxima c so exciting. If the planet turns out to be real and gets confirmed, its maximum separation will take it approximately 1 arc-second (1/3600th of a degree) away from Proxima Centauri at its farthest, which is within the capabilities of these next-generation observatories to spot directly. The orbital properties of this world would take it just 1.5 Astronomical Units (about 220 million km) away from Proxima Centauri, much closer than any world that's ever been directly imaged before.

There are four known exoplanets orbiting the star HR 8799, all of which are more massive than the . [+] planet Jupiter. These planets were all detected by direct imaging taken over a period of seven years, with the periods of these worlds ranging from decades to centuries: much larger and more distant than Proxima c.

Jason Wang / Christian Marois

It's also guaranteed, with a minimum mass of 5.8 Earths at its Mars-like distance of 220 million km from Proxima Centauri, to be a cold, puffy world similar to a miniature version of Neptune. Although the common term for a world like this is "super-Earth," we can be confident that it wouldn't be Earth-like at all, possessing a large hydrogen-and-helium envelope around it, responsible for most of both the mass and volume of this world.

Assuming that the efforts to directly image Proxima c finally succeed, this exoplanet will immediately become both the smallest one and the closest one to its star, orbitally, to ever be seen. For the first time, we'll have an image of an exoplanet barely larger than (perhaps double the radius of) Earth, something that's never been achieved before. While future data from the Gaia mission can confirm this planet and pin down its mass, it's the ground-based and space-based observatories coming online later this decade that offer the potential to actually take a picture of this planet.

The Starshade concept could enable direct exoplanet imaging as early as the 2020s, while the . [+] coronagraphs aboard ELT and GMTO will get us there even faster. This concept drawing illustrates a telescope using a star shade, enabling us to image the planets that orbit a star while blocking the star's light to better than one part in 10 billion.

NASA and Northrop Grumman

Just a few years ago, nobody knew if the closest stars to us possessed any planets at all, or whether they were forbidden for some reason. As we've built up bigger and better suites of data, made possible by superior instruments and observatories, the first two planets around the nearest star of all to us, Proxima Centauri, have now been revealed.

The first one was Proxima b, Earth-like in size and temperature but barren and locked like Mercury. It is unlikely to yield its secrets anytime soon. But Proxima c, at the distance of Mars and with about six times the Earth's mass, could become the first planet this small and this close to its star to actually have its photograph taken directly. While there are many mysteries to be uncovered about how a planet like this could form and evolve in this particular star system, its existence not only seems likely, but the potential is there to learn more about this world than any similar world ever discovered. If you want to know what a super-Earth (or mini-Neptune) world looks like, keep your eyes peeled for the first images of Proxima c!


Is there a 2nd planet orbiting Proxima Centauri?

Artist’s concept of Proxima Centauri b, an Earth-sized exoplanet orbiting the nearest star to our sun, Proxima Centauri. Now researchers think there is a second, larger planet also orbiting the star. Image via ESO/ M. Kornmesser/ Wikipedia.

In 2016, astronomers announced the discovery of an exoplanet orbiting the closest star to our solar system, Proxima Centauri. Exciting, since the planet appeared to be close to the same size as Earth and not too far away, cosmically-speaking, at 4.2 light-years. Could there be other planets in this nearby system? On January 15, 2020, another research team published its evidence for a second, larger planet orbiting Proxima Centauri. At this point, this second object is still considered a candidate. It is not confirmed. But researchers do make a compelling case for its existence.

The potential discovery was announced by Mario Damasso of the National Institute of Astrophysics and his colleagues on January 15. The new peer-reviewed paper appeared in Avances de la ciencia on the same day.

The planet – dubbed Proxima Centauri c – is a fair bit larger than the first planet, Proxima Centauri b, and is about six times more massive than Earth. This would make it a super-Earth, planets that are significantly larger and more massive than Earth but smaller and less massive than Neptune. It is estimated to orbit its star every 5.2 years. Proxima Centauri b, by comparison, is only about 1.3 times Earth’s mass.

Proxima Centauri as seen by the Hubble Space Telescope in 2013. Image via ESA/ Hubble/ Wikipedia.

Even though Proxima Centauri is the closest star, part of the Alpha Centauri three-star system, it has been difficult to detect planets orbiting it. That’s because most exoplanets discovered so far have been glimpsed via the transit method that is, they’re detected because they lie edge-on to our line-of-sight to their host stars, and astronomers can detect a minute dip in the host star’s light when the planet crosses in front of it. No such dip in brightness has been seen for Proxima Centauri.

Instead, to find this star’s planets, astronomers have had to use a second planet-hunting technique, called the radial velocity method. Radial velocity refers to a slight wobble in the star’s motion as seen from Earth, caused by the gravity of unseen planets tugging on it. This is how Proxima Centauri b was found, and now, seemingly, Proxima Centauri c.

Two European Southern Observatory (ESO) telescope instruments, the High Accuracy Radial velocity Planet Searcher (HARPS) and the Ultraviolet and Visual Echelle Spectrograph (UVES), were used to obtain the data from Proxima Centauri.

Damasso and his team analyzed the star’s light spectrum data, going back 17.5 years, to see if a previously reported light spectrum signal really was from a second planet. If the spectrum oscillates between the red and blue radial velocity, that typically means the star is moving slightly closer to and then farther away from Earth, due to the gravitational pull of a planet or planets. The researchers did find such a signal, occurring over a 1,900-day period. That would mean it is unlikely to be due only to other cyclical shifts in the star’s magnetic field. It would be more consistent with a second planet orbiting the star.

Our sun’s closest neighbors among the stars, including Proxima Centauri. Image via NASA PhotoJournal.

So, could either of these planets be habitable?

At this point, we just don’t know enough about them to answer that question. Proxima Centauri b is almost the same size as Earth, and is thought to have similar temperatures, but it orbits very close to its star, which is a red dwarf. Red dwarfs are known for being very active, emitting powerful solar flares. The radiation from those flares could strip away the atmosphere of any close-in planets. Proxima Centauri c is farther out, but may be too cold for life as we know it. It also may be more like Neptune, with a deep gaseous atmosphere and no real solid surface, rather than a super-Earth, which is rocky like Earth, but larger. We just don’t know yet.

Another exciting aspect of Proxima Centauri c, however, is that it is far enough from the glare of its star that it should be able to be photographed directly by upcoming space telescopes. So far, only a handful of planets that are much larger than this have been successfully photographed, and even then, they are still just blobs of light.

Mario Damasso of the National Institute of Astrophysics, whose team found the possible new planet. Image via Breakthrough/ YouTube.

Proxima c could become a prime target for follow-up and characterization with next-generation direct imaging instrumentation due to the large maximum angular separation of

1 arc second from the parent star. The candidate planet represents a challenge for the models of super-Earth formation and evolution.

If scientists can learn more about both Proxima Centauri c and b, including direct imaging for at least c (b would be a lot more difficult), then that should give them a better idea of what both Earth-sized and super-Earth exoplanets are actually like, in particular ones that orbit red dwarf stars. That would then help them figure how many could be potentially habitable, and what conditions would make that possible, an exciting endeavor.

Bottom line: Researchers from the National Institute of Astrophysics have found new evidence for a second planet orbiting Proxima Centauri, the closest star to our sun.


Violent flares in Proxima Centauri, the closest star to the Sun

The astronomer Rafael Bachiller reveals to us in this series the most spectacular phenomena of the Cosmos. Topics of exciting research, astronomical adventures and news .

Scientific debate Oumuamua and Borisov: alien ships or big rocks?

In Chile Extreme science to search for other planets

The astronomer Rafael Bachiller reveals to us in this series the most spectacular phenomena of the Cosmos.

Topics of exciting research, astronomical adventures and scientific news about the Universe analyzed in depth.

Large flares observed in Proxima Centauri make it very difficult for life to exist on its exoplanets, the ones closest to Earth.

Small, cold and very violent

Located just 4.2 light years away, Proxima Centauri is the closest star to the solar system. It is part of a triple star system: the stars Alpha Centauri A and B are relatively close together, while Proxima (also known as Alpha Centuri C) is further away from that pair, orbiting around it with a period of half a million years. As its name indicates, this triple system is located in the southern constellation of the Centaurus, so it is only visible below a terrestrial latitude of about 27 degrees.

Proxima Centauri belongs to the class of red dwarf stars.

Its diameter is 7 times smaller than that of the Sun. However, its average density is 33 times higher than the solar one.

The star is reddish in color but its discreet brightness does not make it visible to the naked eye, so it was not discovered until 1915, when astronomer Robert Innes pointed his telescope in that direction from South Africa.

As early as 1951, the great Harlow Shapley announced the discovery of large variations in its brightness, and those variations, along with its proximity, have made this little star a favorite with astronomers.

Such surges in brightness are associated with violent activity in the stellar atmosphere.

Interest in Proxima Centauri grew in 2016, when a team coordinated by Spanish astronomer Guillem Anglada-Escudé discovered that the small star had a rocky exoplanet called Proxima Centauri b. With characteristics similar to those of Earth, the planet is located in the so-called habitability zone, a region in which, in principle, conditions are favorable for the emergence of life.

Signs of the existence of two other planets (Proxima Centauri c and d) were soon found.

Planet c is more massive (it is super-Earth type) and orbits farther from the star than planet b, while the real existence of planet d has not been fully confirmed.

Obviously the planetary system of Proxima Centauri is one of the most interesting for humanity because of its proximity to our Earth and that is why its study has become a priority objective for astronomers.

Recreation of the exoplanet Proxima Centauri b, with the triple star system seen on the horizon ESO / M.Kommesser

Since its erratic brightness variations were discovered, Proxima Centauri has been observed with all kinds of telescopes. The brightening is accompanied by intense X-ray and ultraviolet emissions, which led to the belief that such episodes are similar to the flares seen on the Sun. In the early 2000s, it was found that such flares could be much more frequent and much more violent than those we see in the Sun. In 2016 Ward Howard and colleagues observed several super-flares, one of which made the star visible to the naked eye (

was published in 2018). The authors have already concluded that, on average, the star could experience more than 5 large flares per year.

These results led Meredith MacGregor (Univ. Of Colorado at Boulder) to coordinate a Proxima Centauri observing project with various telescopes of different types, including radio telescopes. On May 1, 2019, five large telescopes, including the Hubble Space Telescope and the large array of ALMA radio telescopes at Atacama, all pointed at Proxima in unison. And what they detected was extraordinary. For about 10 seconds, the stellar brightness increased by a factor of 14,000 in the far ultraviolet (observed with Hubble) and by a factor of 1,000 in millimeter wavelengths (observed with ALMA).

If these flares are similar to solar flares, they must be accompanied by large ejections of coronal material (plasma at very high temperatures).

However, at the moment, this is only an assumption, as no one has so far observed such ejections of matter directly from a star other than the Sun.

On the Sun, flares are clearly associated with magnetic phenomena.

Electrons in the solar corona rotate around magnetic lines and emit photons at millimeter wavelengths.

These phenomena are presumably similar in Proxima Centauri.

But, in this star, the millimeter wave emission is 100 times higher than in the Sun, which leads us to think of huge ejections of coronal material.

To find out if the flares are of the same type in both stars, it would be convenient to detect the particles that are ejected from Proxima and compare them with those that reach Earth during solar storms.

But, although Proxima is so close (4.2 light years away), we do not have particle detectors sensitive enough to study its ejections of matter.

Your exoplanets, not so promising

In view of all the above, the prospects for finding life on the planets that orbit Proxima Centauri cannot be optimistic.

The intense flow of ultraviolet radiation and X-rays, together with the violent flares, seems to have the ability to destroy any atmosphere that these planets may have possessed, especially that of the Proxima Centauri b, which orbits very close to the star.

So, although they are the closest exoplanets, it seems that those of Proxima Centauri are not, after all, the most promising when it comes to finding neighboring and living extraterrestrials.

Fortunately, within a radius of about 40 light-years from Earth, there are still a handful of more promising exoplanets.

For example: Barnard b (6 light years away), Wolf 1061 c (14 light years away) and Gleise 832 c (16 light years away) and especially several planets of the highly suggestive TRAPPIST-1 system (39.5 Light years).

The article by MacGregor and colleagues has been published in a recent issue of the North American magazine


Alpha Centauri C

Proxima Centauri has been suspected to be a companion to the Alpha Centauri AB binary system since discovery, and is also sometimes called Alpha Centauri C. The three stars are the nearest stellar neighbours to the Sun.

The distance from Proxima to Alpha Centauri is just 0.21 light years, or 15,000 astronomical units. If Proxima is orbiting the Alpha Centauri system, it has an orbital period of 500,000 years or more. The odds that it is just a case of chance alignment are about one in a million, and Proxima most likely es gravitationally bound to the other two stars.

A triple star system like this one forms when a low-mass star like Proxima Centauri is dynamically captured by a more massive binary system within the stars’ embedded cluster before the cluster disperses.

Alpha and Proxima Centauri share a common proper motion with a triple star, two binary stars and six single stars, which means that they may form a moving group of stars with a common point of origin. If Proxima is not bound to the binary system, a stellar association like a moving group would explain its relative proximity to Alpha Centauri.

Alpha Centauri can easily be found in the sky from southern latitudes, as it is the brighter of the two stars that point to the Southern Cross asterism in the constellation Crux. The binary system can be resolved in a good small telescope.

Proxima Centauri, however, doesn’t even lie in the same field. It is located about two degrees to the south and one needs at least a large amateur telescope and good observing conditions to see it.

Proxima Centauri
Constellation: Centaurus
Spectral class M5.5 Ve
Age: 4.85 Gyr
Coordinates: 14h 29m 42.9487s (right ascension), -62°40󈧲.141” (declination)
Distance: 4.243 ± 0.002 light years (1.3009 ± 0.0005 parsecs)
Visual magnitude (V): 11.05
Visual magnitude (J): 5.35 ± 0.02
Absolute magnitude: 15.49
Luminosity: 0.0017 solar luminosities
Mass: 0.123 ± 0.006 solar masses
Radius: 0.141 ± 0.007
Temperature: 3,042 ± 117 K
Surface gravity: 5.20 ± 0.23
Rotation: 83.5 days
Rotational velocity: 2.7 km/s
Designations: Proxima Centauri, Alpha Centauri C, CCDM J14396-6050C, GCTP 3278.00, GJ 551, HIP 70890, LFT 1110, LHS 49, LPM 526, LTT 5721, NLTT 37460, V645 Centauri